Los beneficios de comer chocolate, explicados por la ciencia

Antes de leer esta entrada de Los consejos de la nutri voy a ser muy clara: cuando hablo de chocolate no me refiero a esas chocolatinas ultradulces con azúcar y leche que nos regalan en la endulzada del amigo secreto, sino a la pasta que se obtiene de la almendra del árbol de cacao, con la que se preparan desde bebidas de mesa (sí, como el chocolate que se toma al desayuno) hasta bombones con concentraciones de cacao de hasta el 80 % (el chocolate negro, tirando a amargo, que es tan usado en las reposterías finas).

El chocolate fue descubierto por los indígenas centroamericanos mucho antes de la llegada de los españoles y significa, literalmente, bebida de los dioses. En la cultura maya, el chocolate era consumido por la realeza y las clases altas de la sociedad, en rituales sagrados que ofrecían ese extracto de la planta de cacao a los dioses que según ellos, controlaban la naturaleza.

Para hacer la bebida espesa de chocolate amargo, los indígenas secaban y prensaban las almendras del cacao hasta obtener tres productos: el licor de cacao, la manteca y el residuo, que es un polvo. La mezcla de los tres origina una pasta de cacao, que hoy se usa para fabricar tabletas de chocolate y sus derivados.

Además de que sabe delicioso -y es potencialmente adictivo, según algunos estudios- el chocolate tiene varios beneficios para la salud. Veamos cuáles son:

1. El chocolate está compuesto aproximadamente por un 30 % de grasa, 6 % de proteínas, 61 % de carbohidratos y 3 % de humedad y minerales. Aporta vitaminas A y el famoso complejo B, que nos ayudan al correcto funcionamiento del organismo.

2. Es una excelente fuente energética, que puede servir como suplemento nutricional para atletas o personas que requieran reservas energéticas adicionales (por ejemplo, los alpinistas, maratonistas o soldados). Mientras que 100 gramos de chocolate aportan 500 calorías, 100 gramos de pan aportan 250 o los mismos 100 gramos de carne, 170. Por eso, el consumo de chocolate no es recomendable para las personas que deseen bajar de peso -mucho menos si es chocolate con azúcar y leche-.

3. El cacao es rico en flavanoides, las moléculas responsables de la coloración en las plantas que tienen numerosos beneficios para la salud: reducen el riesgo de contraer enfermedades cardiovasculares y cáncer, impiden la coagulación de la sangre y la formación de trombos (trombosis), reducen el riesgo de un infarto y ayudan a que no se acumule grasa ni colesterol en las arterias.

4. Numerosos estudios concuerdan en que el consumo de chocolate negro puede tener un efecto pequeño pero estadísticamente significativo en la reducción de la presión arterial, de 2 a 3 mmHg a corto plazo. Por eso, es recomendable que las personas hipertensas consuman entre 10 y 30 gramos de chocolate cada día (eso sí, chocolate negro sin azúcar ni leche, ojalá con una concentración de cacao del 70 %, porque tiene más flavanoides que las chocolatinas dulces del amigo secreto)

5. El chocolate es rico en antioxidantes (aproximadamente 24 mg por cada gramo y 42,5 mg en el caso del cacao en polvo). Aún así, las frutas y verduras, el té negro y el vino tinto siguen siendo la principal fuente de antioxidantes y polifenoles (las moléculas que protegen a nuestro corazón).

Ojo pues: los beneficios del chocolate no pueden ser una excusa para que se atragante como Bruce, el niño de Matilda. Se puede dar un gustico de vez en cuando -por ejemplo, puede comerse una pastica pequeña de chocolate negro todos los días, o día de por medio- pero no se exceda. Como dicen las abuelas, «todos los excesos son malos», y en la alimentación esa frase cobra mucha más fuerza.

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Nuestras fuentes:

  • Cochrane red global independiente de investigadores, profesionales, pacientes, cuidadores y personas interesadas en la salud.
  • Revista chile de nutrición: el chocolate, un placer saludable.
  • Revista nutrición hospitalaria: efectos beneficiosos del chocolate en la salud cardiovascular.

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